一年砸10亿美元!为追上AI潮流,苹果能有多拼?     DATE: 2024-04-25 12:39:13

苹果最近的年砸烦心事不少。

这一边,亿美元iPhone 15的追上销量遭遇考验,刚刚拉开序幕的潮流双11大促中,该系列机型价格大跳水,苹果部分电商平台直降900元,多拼降幅明显高于此前几代。年砸那一边,亿美元或是追上受大盘拖累,苹果股价稍显动荡,潮流近几个交易日多次收盘跌超1%。苹果

缺乏创新,多拼是年砸外界对苹果近年新品的最大诟病,对于一家以创造性闻名、亿美元靠创新安身立命的追上科技企业来说,如同当头一棒。苹果当然很清楚,自己需要走出舒适区,要跟上潮流——AI,就是那个不容错过的风口。

根据Apple Insider的最新消息,苹果计划每年投入10亿美元开发生成式AI技术,有望应用在下一代操作系统中。相关团队由苹果高级副总裁John Giannandrea和Craig Federighi统率,二人分别是苹果人工智能、软件工程业务的负责人。

一年砸10亿,苹果这笔钱要怎么花?白花花的银子砸下去,苹果到底想得到什么?


(图片来自UNsplash)

三心二意、目标模糊,苹果已被AI大潮甩在身后

翻看历史资料,苹果和AI结缘的时间并不晚,至少不输微软、谷歌等一众硅谷同行。2010年花费1.5-2.5亿美元收购Siri,就被普遍视为乔布斯时代最重要的AI投资。

后来曝光的访谈纪录显示,Siri当年刚刚完成新一轮融资,不缺钱的初创团队一口回绝了苹果递过来的收购邀约。直到当时已恶疾缠身的乔布斯亲自致电Siri创始人、CEO基特劳斯,向后者描绘了苹果在AI、智能硬件领域的宏大愿景,才促成这桩交易。

好在Siri没有令乔布斯失望,在次年首次作为苹果产品官方语音助手亮相后便大受欢迎。苹果也对Siri的语言风格进行了改造,陆续增加了语音朗读等新功能和内置工具,使其成为苹果旗下各款硬件产品的一大卖点。

不过蜜月期没有延续很久。所有人都将Siri视为苹果在AI赛道的抓手,但对Siri的定位和发展路线,苹果高层产生了不少分歧,也流失了不少人才。

2019年,担任Siri技术团队负责人七年之久的Bill Stasior跳槽微软担任技术副总裁,让外界对Siri的未来变得更加担忧。在加入微软之后,Bill Stasior做回自己的老本行,帮助前者整合AI产品业务线。

也正是这段时间,微软把AI列为最高优先级事项,并大规模招揽技术人才开发Azure AI平台,坚定投身AI浪潮。反观老东家苹果,Siri可谓出道即巅峰,往后几年鲜有突破。Bill Stasior这七年的工作经历,则完美揭示了苹果高层对Siri、对AI业务的混乱规划。

Bill Stasior加入苹果之初,合作的顶头上司是负责互联网业务的Eddy Cue,后者对技术涉猎不深、更关注用户体验和商业价值,在把Siri打造成操作系统还是语音助手的问题上摇摆不定;随后被指派来掌管Siri的苹果软件总监Craig Federighi则主张把重心放在操作系统上,直接导致Siri的研发迭代陷入停滞。


(图片来自UNsplash)

做搜索引擎还是做语音助手,是苹果高层对AI路线的长久争论,而且一直没有达成一致。分歧的根源在于,苹果的业务以硬件为核心,不像谷歌、微软的搜索、云计算那般和AI紧密连接。苹果iOS生态的封闭性,也和讲究开源、需要调用大量预训练参数的生成式AI技术相斥。

反观态度坚定的微软、谷歌,就在AI这条路上走得比苹果更远。

业绩是最直接的证据,最新财报显示,微软三季度营收同比增长12%至565亿美元,Azure增幅超19%,带动微软股价一夜大涨约3%。谷歌则在旗下全套产品中应用AI技术,包括AI办公助手、谷歌云的基础大模型和最受关注的Bard。

苹果的落后已成事实,好在亡羊补牢为时不晚。就是不知道,这一次苹果能不能吸取之前的教训?

做好AI,对苹果有多重要?

要吸取教训,库克和他的智囊团就要先搞清楚一个问题:苹果做AI到底图什么?又或者说,做好AI能为苹果带来什么?

答案其实很简单。这次不用在搜索、语音助手之间犹豫了,苹果必须将AI技术全面应用于其软、硬件生态中,才能跟上潮流。

从外部因素来说,各大硬件厂商都在积极拥抱AI技术,大模型手机、大模型PC越来越常见。大模型不一定能让手机、PC性能发生革命性改变,但肯定会在潜移默化间重塑消费者观念和习惯——当所有人都往同一个方向使劲的时候,苹果断不可能凭一己之力逆流而行。

10月初,OPPO基于AndesGPT大模型打造的全新AI助手“新小布1.0”开启了公测,vivo副总裁、AI研究院院长周围则预告“vivo LM”大模型即将对外开放,共有十亿、百亿、千亿三个参数级别。小米的小爱大模型更是早在今年8月便开启了内测,预计将覆盖后续大部分手机机型。

除了手机之外,AI在PC、智能穿戴设备和智能家居产品中的应用也越来越普遍。联想就在近日正式展示了全球首款AI PC,还请来黄仁勋、苏姿丰等大咖现场坐镇。根据现场的演示,联想AI PC的算力比手机大模型更高一个级别,甚至达到和云端大模型媲美的程度。

虽说市面上不乏AI语音助手、通用大模型产品,但厂商自己做大模型的战略意义、产品价值都是无可取代的。一方面,像苹果和华米OV这种级别的头部厂商,不可能把命运寄托在别人手里,只有自己掌握核心技术才能安枕无忧。另一方面,第三方提供的应用、技术肯定不及厂商自研那么有针对性。

在硬件之外,软件、内容服务产业也难免要被AI重塑,并对封闭式的iOS生态产生强烈冲击。

小米正在疯狂造势的澎湃OS,就以AI作为其中一个卖点。雷军表示,小米澎湃OS融合了Linus系统内核和自研的Xiaomi Vela系统,拥有八个子系统和主动智能、高性能系统中台以及跨端互联框架。可见,针对AI这个风口,各路玩家都储备了大量技术,有完整的产品规划。

在Siri之外,苹果这些年也尝试过押宝其他AI产品/服务,可惜大多是雷声大雨点小。不过值得肯定的是,苹果多年来坚持投资各类AI企业,构筑了强大的朋友圈且积累了不少技术,为如今发力AI奠定了基础。

根据调研机构CB Insights的统计,截止2020年苹果收购了近30家AI企业,涉及的细分领域包括机器视觉、机器学习、数据优化、自然语言处理等,其中绝大部分技术都用于优化Siri的使用体验。

当然,横向对比微软、谷歌等巨头,苹果这点家底肯定不够看的。利用好每年10亿美元的投资,是苹果追上AI浪潮的最后机会。

每年砸10亿,苹果要把钱花在哪里?

确立了目标之后,就该想下一个问题了:每年10亿美元的投入说少不少说多也不多,怎么花才最划算?

首先,升级硬件是最基本的。无论是训练AI大模型,还是研发其他新产品、系统,都离不开高算力的芯片、服务器。苹果每年的AI投资预算,将有很大一部分用来采购这些基础设施。

比如英伟达的HGX H100服务器,有4个或8个H100 GPU保驾护航,在算力上傲视群雄,是科技巨头训练AI大模型的必备武器。由于市面上完全找不到同级别的替代者,HGX H100和最重要的零部件H100可谓供不应求,价格也是水涨创高。据《金融时报》测算,硅谷大型科技企业囤积的H100总数至少在10万个以上。

知名分析师郭明錤就爆料,苹果将在今年采购约2000-3000台AI服务器,其中大部分是英伟达的HGX H100,单台价格高达25万美元。郭明錤预测,苹果今明两年用于采购AI服务器的金额将超过47.5亿美元,不过这笔数目应该不会全算在每年10亿美元的AI投资账单里。


(图片来自英伟达官网)

其次,当然是投入到苹果心心念念的生成式AI产品研发中。

彭博社此前的报道显示,苹果内部有一个代号为“Ajax”的项目,定位为对标ChatGPT和谷歌Bard的聊天机器人,也有部分高层和研发人员直接将其命名为“Apple GPT”。据悉,“Ajax”的预训练参数超过2000亿个,级别略高于ChatGPT 3.5,训练成本也会比后者更高一些。

好消息是,苹果本身拥有大量的用户群,旗下软硬件生态收集来的海量参数可供调用,省却了收集参数的烦恼。但在服务器等基础设施之外,公有云的调用成本乃至飙升的电费,都省无可省。

值得一提的是,在产品研发出来后,每天的维护成本也相当惊人。以ChatGPT为例,其年内峰值流量达到2500万/日,平均下来每天大概2.5亿次提问,至少需要消耗3万多片英伟达A100 GPU才能满足算力需求。

当然这些都是后话,苹果要先拿出产品,下一步规划才有意义。而且“Ajax”顺利落地还能对苹果其他产品的升级改造发挥很大作用,比如内嵌到Siri语音助手、iOS系统之中,带来更多附加价值。

最后,面临高通挑衅的AI芯片领域,也是苹果必须守住的擂台。

高通在10月24日发布的X Elite和骁龙8 Gen 3,都带有浓厚的AI色彩。尤其是前者,据高通介绍,在某些任务的处理速度要超过苹果M2 Max。搭载X Elite芯片的产品预计最早明年才上市发售,但高通的咄咄逼人之势已经让苹果感受到无尽压力。

总而言之,留给苹果AI团队的任务有很多,要花钱的地方更多。如何把有限的资金花在刀刃上,是对苹果高层的一次考验。